¿Vuelve la carrera espacial?

¿Vuelve la carrera espacial?

¿Vuelve la carrera espacial?

El logro de China de aterrizar una nave espacial en el otro lado de la luna, anunciado esta mañana por los medios de comunicación estatales de Pekín, tiene ramificaciones que van mucho más allá de la simple afirmación de que se trata de una “primicia” para la humanidad. Sitúa a China en el mapa de la exploración espacial internacional a la par de las actuales potencias espaciales de Estados Unidos y Rusia -la Unión Europea en menor medida-, pero también añade una nueva dimensión. Es la primera vez que se intenta un alunizaje en el lado opuesto de la luna, con los retos particulares de comunicación que esto conlleva, y ha sido un éxito.

La primera respuesta de la agencia espacial estadounidense, la NASA, fue generosa, de científicos a científicos: lo que China había logrado fue una “primicia para la humanidad y un logro impresionante”. Sin embargo, es probable que la respuesta en los cuarteles políticos y militares de Washington, al igual que en Moscú, refleje inquietud. Ahora hay que tener en cuenta a un recién llegado serio.

Recuperando el tiempo perdido

China llegó tarde al espacio, enviando a su primer astronauta en órbita en 2003, 40 años después de que la Unión Soviética y los Estados Unidos se embarcaran en su carrera espacial. Ahora Pekín ha hecho algo que ninguna de las otras dos potencias espaciales ha hecho -quizás porque tenían otras prioridades para sus programas espaciales, como los vuelos tripulados, la supervivencia humana en el espacio y la fascinación por los planetas distantes, en primer lugar Marte.

Después de que Neil Armstrong se convirtiera en el primer ser humano en caminar sobre la luna -un triunfo estadounidense que proporcionó algún consuelo por la conmoción de que un ruso, Yuri Gagarin, se convirtiera en el primer hombre en ir al espacio- hubo una sensación de que la luna se había “acabado”. Se esperan mayores desafíos. ¿Cambiará eso ahora, y podría la luna convertirse en un territorio potencialmente disputado?

A nivel popular, el espacio no ha perdido su poder de fascinación. La proximidad de la luna y el misterio de su lado lejano garantizan que la última misión de China atraerá la atención mundial más allá de la fraternidad espacial científica. Mejorará la posición internacional de China, y bien podría inspirar un interés en China y en el espacio entre los jóvenes, como lo hizo en su día la carrera espacial entre Estados Unidos y Rusia.

La mezcla de admiración y ansiedad que acompañó a los primeros éxitos espaciales soviéticos ayudó a impulsar al gobierno del entonces primer ministro del Reino Unido, Harold Wilson, a fomentar (y financiar) la enseñanza rusa en las escuelas y universidades del país, y es una de las razones por las que yo, y otros británicos de mi generación, tuvimos la oportunidad de estudiar ruso. Hoy en día, el desafío, la emoción y, para algunos, la amenaza percibida proviene de una China en ascenso, y ahora no sólo en el planeta Tierra.

Un nuevo candidato a ganar la carrera

Una pregunta abierta es hasta qué punto China será bienvenida -o no- en el “club” espacial existente. Después de la rivalidad espacial sin límites entre Estados Unidos y la Unión Soviética que constituyó una parte de la guerra fría, Estados Unidos y Rusia se han asentado en una relación de colaboración en el espacio que ha resistido en gran medida las peores tensiones diplomáticas. Estados Unidos suspendió su programa de transbordadores espaciales en 2011, pero ha seguido enviando astronautas al espacio utilizando cohetes rusos, y la Estación Espacial Internacional ha seguido siendo utilizada como una empresa compartida.

Las expulsiones diplomáticas, las acusaciones de injerencia electoral y las disputas terrestres más recientes sobre Ucrania y Siria no han afectado a la cooperación en la búsqueda de intereses científicos y de seguridad nacionales en el espacio. El espacio ha seguido siendo una zona libre de sanciones.

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